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Boletín Semanal Febrero 21, 2021
 

En la víspera de Año Nuevo, Alden Global Capital informó en la presentación que había ofrecido comprar el control total de Tribune Publishing, hogar de varios periódicos locales, incluyendo el Chicago Tribune,el New York Daily News,el Baltimore Sun,el Hartford Courant,y otros.

En las próximas semanas se determinará si el declive de esta antigua y actual cadena de periódicos estadounidense se acelera rápidamente o se invierte significativamente. Tribune ha contratado a Lazard, la firma de banca de inversión, para asesorar a un comité especial de la junta directiva sobre la oferta de Alden de aumentar su tenencia más allá del 32 por ciento actual. Una respuesta de la compañía a la oferta de Alden podría llegar esta semana.

Diferentes compradores tienen diferentes lugares en la cadena alimentaria de los medios de comunicación. Alden es el cortador de costos más profundo y agresivo en la industria de noticias estadounidense. La compañía ahuecó lo que había sido algunas de las mayores organizaciones de noticias locales de Estados Unidos, incluyendo el San Jose Mercury News y el Denver Post,que ahora son organizaciones de noticias en soporte vital.

Una compra de Alden de todo Tribune no tiene que ser un hecho consumado. De hecho, la amenaza de un acuerdo de este tipo representa una oportunidad para los inversionistas locales de mentalidad cívica en todo el país, que podrían usar este caso no sólo para salvar una institución de noticias local crítica, sino para reinventarlo.

Tribune Publishing, para usar su último nombre, ha estado en declive durante mucho tiempo, desde su compra sobresalto en 2007 por el inversor inmobiliario Sam Zell y su posterior bancarrota hasta su mezcritecedo y breve cambio de marca de 2017 como Tronc. (Para probar la administración de Zell de la compañía, vuelva a leer este perfil de la difunta crítica de los medios del New York Times David Carr.) 

A finales de 2019, después de que Alden comprara su interés inicial en Tribune, la compañía pasó por una ronda de compras, incluyendo una reducción de treinta y tres empleados de noticias en el Chicago Tribune y una reducción del 25 por ciento del personal de noticias en el Morning Call en Allentown, Pensilvania, según funcionarios de NewsGuild en cada ciudad. Tal vez lo más atroz, Tribune anunció el verano pasado sus planes de "desalojar permanentemente" la mayor parte de su espacio de oficina editorial en sus periódicos en Nueva York, Hartford y otros lugares, abandonando la práctica de que los periodistas trabajen en las salas de redacción. El Chicago Tribune anunció esta semana que está renunciando a su espacio de oficinas en el centro de la ciudad y trasladando a los empleados a su instalación de impresión.

Si Alden ya posee casi un tercio de Tribune, ¿podría la vida bajo una nueva propiedad total empeorar? La respuesta es sí. Alden comenzó a adquirir propiedades noticiosas afligidas como titular de una deuda. La estrategia es descaradamente dirigir periódicos en busca de dinero en efectivo, tratándolos como bonos o pozos de petróleo financiero, hasta que se sequen. Por el momento Alden carece de control de administración directa o de administración directa. La adquisición del resto de Tribune daría a Alden rienda suelta para maximizar los rendimientos en efectivo a corto plazo mediante la búsqueda de su libro de jugadas de reducción de costos.

Varias comunidades que son el hogar de los periódicos Alden o Tribune han tratado de defenderse. En Denver, después de una fuerte reducción del personal de la sala de redacción, la página editorial del Postpidió que Alden vendiera el periódico a los intereses locales mientras todavía proporcionaba valor periodístico a su comunidad: "Como círculo de buitres, el Denver Post debe ser salvado".Los compradores locales no pudieron ofrecer suficiente dinero para interesar a Alden. Un grupo ahora llamado Colorado Media Project ha optado en su lugar por apoyar a los medios públicos de Colorado y otras salas de redacción sin fines de lucro en ciernes. 

En Baltimore, un grupo comunitario llamado "Save Our Sun" ha intentado recaudar tanto capital como alboroto comunitario suficiente para adquirir el Sol de Tribune. El grupo, que incluye fundaciones locales, funcionarios públicos y ejecutivos de NewsGuild, con el apoyo de celebridades locales como el director John Waters, el guionista de televisión y ex reportero de la policía de Sun David Simon, y el Salón de la Fama del béisbol Cal Ripken Jr., es sincero, serio y colorido, pero hasta ahora no ha podido involucrar a Alden o Tribune.

La dura realidad es que ningún consorcio de este tipo ha demostrado ser exitoso en el pasado. Un inversionista local de mentalidad cívica podría ser una apuesta mucho mejor.

Cuando los intereses locales han retomado con éxito el control de las principales propiedades de noticias regionales de los propietarios de grupos de periódicos o de fondos de cobertura, ha sido invariablemente un individuo único con dinero que ofrece un precio agresivo y la certeza de cerrar el trato, en lugar de un grupo comunitario pasando el sombrero. Estos compradores tienen dos cosas en común: grandes corazones y carteras grandes.

Soy el director ejecutivo de uno de esos proyectos. En 2014, un grupo de inversión local liderado por los empresarios de los medios Lewis Katz y H.F. "Gerry" Lenfest compró el Philadelphia Inquirer a Alden y su coinvestor Angelo Gordon & Co., también un inversor en apuros y una vez un importante accionista de la Tribune Company. Lenfest más tarde compró el control total de la finca de Katz, luego, dos años más tarde, donó el Inquirer y el modesto capital de dotación a una organización sin fines de lucro, el Instituto Lenfest para el Periodismo, que yo dirijo.

No estoy imparcial sobre el enfoque de los compradores financieros de los periódicos ni no emocional para salvar el periodismo local, pero ese es exactamente el punto. La experiencia Lenfest en Filadelfia es un experimento no sólo en la recompra de una preciada empresa de noticias de la ciudad natal por intereses locales, sino también en la creación de un laboratorio de pruebas para la propiedad sin fines de lucro, centrada en la comunidad.

Con el apoyo de las subvenciones de Lenfest, así como importantes donaciones de la comunidad local, el Inquirer ha sido capaz de mantener una sala de prensa de más de doscientos reporteros y editores; ha duplicado el tamaño de su equipo de noticias de investigación; y ha lanzado una organización de noticias hermana a nivel estatal de alto impacto llamada Spotlight PA, que ahora sirve a otras cincuenta empresas de noticias de Pensilvania.

En otros lugares, los compradores locales han demostrado que pueden ser inversores comprometidos en el periodismo local de calidad. John Henry gastó $70 millones para comprar el Boston Globe de la New York Times Company en 2013, y Glen Taylor pagó $100 millones para sacar el Minneapolis Star Tribune de la bancarrota en 2014. Tal vez el ejemplo reciente más destacado es la compra del Dr. Patrick Soon-Shiong en 2018 del Los Angeles Times y San Diego Union-Tribune de Tribune por medio billón de dólares. Cada uno de estos compradores pasó a invertir tanto en las noticias como en la transformación digital necesaria para garantizar el impacto a largo plazo de sus salas de redacción. 

En Baltimore, un nuevo comprador bien puede surgir como una alternativa a Alden. La presentación de Alden/Tribune revela discusiones de la junta de Tribune y dirige conversaciones de Alden con Stewart Bainum, presidente de Choice Hotels. Conocí a Bainum en el curso de su exploración de la posible propiedad de periódicos. Es residente de toda la vida de Maryland, ha servido en la Asamblea General de Maryland y en las juntas directivas de la Universidad Johns Hopkins y la Universidad de Maryland Medical Center, y ha estado comprometido con varias otras filantropías locales. Mientras que el interés principal de Bainum es el Baltimore Sun,parece tener los medios para adquirir Tribune como un todo en caso de que decida hacerlo.

Esperemos que la presencia de un comprador dispuesto para una de las principales propiedades de Tribune susista otro interés serio de los compradores locales a medida que avanza el proceso. Las noticias locales no necesitan otra pérdida de fondos de cobertura.