Índice

Sponsors

cic  kodak3

logo-atdl

Asociación Técnica de Diarios Latinoamericanos

Índice

Boletín Semanal Febrero 21, 2021
 

Anne Galloway, fundadora del VTDigger, que ahora promedia 700.000 lectores mensuales. CALEB KENNA

Anne Galloway se preguntó si su carrera periodística podría haber terminado.

Era enero de 2009 y el editor dominical del Barre-Montpelier Times Argus estaba entre 16 empleados abruptamente despedidos cuando el dueño del periódico recortó posiciones en una ronda de recortes presupuestarios.

"Sabía que quería quedarme en el periodismo", dice Galloway. "Pero no había muchos trabajos en la salida."

Ni cualquiera. En todo Vermont, la historia era la misma: los periódicos estaban reduciendo el tamaño a medida que los lectores en números cada vez mayores estaban recibiendo sus noticias de forma gratuita en Internet, y los ingresos publicitarios — que sostuvieron el periodismo impreso durante dos siglos — se habían redujo a un goteo durante la recesión entre 2007 y 2009.

Un regreso de periódico parecía improbable, así que Galloway hizo algo audaz. Comenzó una organización de noticias sin fines de lucro, solo en línea con el objetivo de hacer periodismo profundo en todo el estado. Insensato, ¿verdad? Incorrecto. VTDigger ahora tiene un promedio de 700.000 lectores mensuales y tiene una sala de prensa de 20 reporteros y editores a tiempo completo.

Y Galloway no es el único que se desvías de la tendencia en Vermont. A medida que los venerables papeles, incluyendo Burlington Free Press y el Rutland Herald se han reducido, Seven Days, una alternativa semanal basadaen Burlington, ha aumentado su juego, agregando reporteros —tiene 12, incluyendo tres escritores de alimentos a tiempo completo— y haciendo más historias de investigación, como una serie premiada de 2019 con la Radio Pública de Vermont sobre el cuidado de los ancianos en el estado.

"The Free Press ha disminuido drásticamente a lo largo de los 25 años que hemos estado publicando", dice la coeditora de Seven Days, Paula Routly, quien comenzó el alt-weekly en 1995 con Pamela Polston. "Lo vimos como una oportunidad para reforzar nuestro departamento de noticias".

El éxito de VTDigger y Seven Days es un rayo de buenas noticias para el periodismo local, que ha recibido una paliza bien documentada en los últimos 15 años. Desde 2004, cuando la publicidad impresa, la circulación y la dotación de personal estaban en un punto alto, los Estados Unidos han perdido 2.100 periódicos, según un estudio de la Universidad de Carolina del Norte, titulado "The Expanding News Desert".

El colapso ha tenido consecuencias. Ahora hay grandes extensiones del país sin un periódico local, que requiere que los residentes confíen en fuentes dudosas -Facebook, Twitter y las estaciones de noticias regionales de televisión en algunos lugares- para recibir noticias.

"En las comunidades pequeñas y medianas, los periódicos son a menudo la única fuente de noticias e información", dice Penelope Muse Abernathy, de la Escuela Hussman de Periodismo y Medios de Comunicación de la UNC. "Muchos residentes ahora carecen de acceso a información creíble y completa que alimenta nuestra democracia".

Vermont ha sobrevivido hasta ahora al apocalipsis del periódico. El segundo estado menos poblado del país todavía tiene 10 diarios y 33 periódicos semanales, pero muchos son una sombra de sí mismos, lo que Abernathy llama "periódicos fantasma". Eso incluye la Burlington Free Press, que ha sido ahuecada por su propietario corporativo, Gannett.

Esto no se perdió en Galloway. Cuando se encontró repentinamente desempleada, ensantó el panorama de los medios de comunicación en Vermont y llegó a la conclusión de que el modelo con fines de lucro, sujeto a los ingresos publicitarios y a los propietarios que priorizan los beneficios sobre el periodismo de calidad, ya no funcionaba. En su lugar, examinó a las startups de noticias sin fines de lucro, incluyendo el New Haven Independent en Connecticut, para entender cómo operan en subvenciones, patrocinios y donaciones de lectores.

"Fue un experimento", dice Galloway. "No sabía si realmente funcionaría."

Su plan original era publicar periódicamente piezas de investigación en profundidad en línea, pero Galloway pronto se dio cuenta de que necesitaba construir una audiencia. Así que en enero de 2010, ella y algunos freelancers comenzaron a publicar envíos diarios desde la Casa Estatal de Vermont, que la Prensa Libre y el Rutland Herald rara vez, si es que alguna vez, cubrieron más.

En mayo de 2010, VTDigger tenía unos 15.000 lectores mensuales. Un año después, ese número se había triplicado. Galloway estaba poniendo en agotadoras semanas de 80 horas —no ganó un salario hasta 2012— pero VTDigger estaba en camino a la relevancia.

Mientras informaba y escribía, Galloway, que está casada y tiene dos hijos, también estaba al teléfono tratando de obtener apoyo financiero de fundaciones, instituciones y gente de negocios que podrían ver el valor —a Vermont, si no a sí mismos— de su empresa. Cabot Creamery fue el primero. La cooperativa láctea hizo una inversión de $7,000, y otros contribuyentes pronto siguieron.

"Ana está todo dentro. Ella ha estado en todo desde antes de que tuviera dos centavos para frotar juntos", dice Lyman Orton, cuya familia es dueña de The Vermont Country Store, un negocio de venta al por menor y de pedidos por correo de tercera generación. "Ella mantiene un ojo en los bribones en Montpelier. Si están jugando, Digger lo descubrirá".

La historia que puso VTDigger en el mapa fue una exposición de 2015 en la que participaron desarrolladores y un esquema similar a Ponzi en Jay Peak Resort en el norte de Vermont. VTDigger escribió docenas de historias sobre el escándalo, que culminó en una acusación federal sobre múltiples cargos de fraude de valores.

Poco después, Orton y su pareja, Janice Izzi, dieron un millón de dólares para iniciar un "fondo de crecimiento" para ayudar a atraer a otros a invertir en el incipiente sitio de noticias de Galloway. Hasta la fecha, el fondo ha recaudado $3 millones, que VTDigger sigue gastando en personal y tecnología.

"VTDigger es una solución al agujero negro de ninguna noticia", dice Orton. "Y no está en deuda con nadie porque es una organización sin fines de lucro".

Galloway, que ha estado trabajando desde casa durante la pandemia, dice que la "salsa secreta" del éxito de VTDigger está generando un flujo constante de historias, de ocho a 10 por día, que a los residentes realmente les importan. Muchas de esas historias, dice, provienen de la propia comunidad a través de consejos que VTDigger solicita en su sitio web.

"Recibimos más de 600 consejos el año pasado, y los seguimos con mucho cuidado", dice Galloway. "Queremos saber qué está pasando dentro de las empresas, dentro de las instituciones, dentro del gobierno".

Historias recientes de VTDigger que comenzaron como consejos incluyen una pieza sobre abuso en el New England Kurn Hattin Homes for Children; un informe sobre un brote COVID-19 vinculado a una pista de hielo; y un relato de una compañía química que usa y almacena materiales peligrosos sin supervisión del gobierno. (VTDigger pone el contenido a disposición de otros periódicos del estado, un acuerdo que genera $20,000 en ingresos anualmente.)

"Claramente, hay historias que hemos producido que no van a complacer a todos", dice Jim Welch, un ex editor ejecutivo de Free Press que es el editor de proyectos de VTDigger. "Hacemos periodismo de rendición de cuentas, señalando donde los servidores públicos se han quedado cortos".

La misión no es tan diferente en Seven Days, el alt-weekly fundado por Routly, un ex bailarín de ballet y crítico, y Polston, una editora de arte que pasó parte de sus 20 años al frente de una banda de New Wave. Seven Days ha sobrevivido a muchos semanarios gratis bien establecidos — el Boston Phoenix, Baltimore's City Paper, y The Village Voice, por nombrar algunos — al agregar personal y secciones especiales, hacer su presencia en línea más dinámica, y complementar la cobertura artística robusta con historias que a veces golpean a personas poderosas en el ojo.

En junio de 2019, mientras las primarias presidenciales demócratas se preparaban, el reportero político de Seven Days Paul Heintz escribió una historia de portada en la que se detallaba el historial del senador Bernie Sanders sobre el control de armas. Heintz recordó a los lectores que Sanders fue elegido para el Congreso en 1990 en parte porque su predecesor, el republicano Peter Smith, había respaldado una prohibición de armas de asalto y la NRA respondió saturando el estado con correos anti-Smith. Rachel Maddow de MSNBC mencionó la historia durante uno de los debates principales.

"Bernie no nos gusta", dice Routly con un suspiro. "Hemos escrito sobre las cosas que ha hecho, pero no siempre son las que quiere hablar".

VTDigger también ha sido agresivo en su cobertura de Sanders. En 2016, informó que la esposa del senador sobrevaloró prometió donaciones a Burlington College mientras solicitaba un préstamo cuando ella era la presidenta de la escuela. El FBI y el Departamento de Justicia iniciaron una investigación,que más tarde fue cerrada sin cargos.

"Nuestras historias fueron recogidas por Drudge Report y Fox News", dice Galloway. "Teníamos un reportero en D.C. que literalmente perseguía a Bernie y él no quería hablar con ella. Es un gruñón.

Ni Sanders ni nadie de su oficina respondió a una solicitud de entrevista para esta historia.

A diferencia de VTDigger, Seven Days es con fines de lucro, confiando en gran medida en la publicidad para pagar las facturas. (También acepta donaciones de lectores, apodados "super lectores", cuyo total de contribución es de unos 8.000 dólares al mes.) Con el tiempo, Routly y Polston no solo han añadido personal — Seven Days tiene un camarógrafo a tiempo completo— sino que también han sido creativos en su esfuerzo por mantener y atraer anunciantes, crear una revista para padres,guías de restaurantes y estudiantes, y patrocinar eventos, incluyendo Vermont Tech Jam y Vermont Restaurant Week.

Paula Routly, editora y cofundadora del periódico semanal de Vermont, Seven Days, en su escritorio en Burlington en 2016. BRETT SIMISON

La pandemia ha sido dolorosa; en un momento dado, los ingresos publicitarios se rebasieron en casi un 50 por ciento, pero Seven Days está afrontando. En comparación con su número inaugural en 1995, un modesto spread de 28 páginas que contó con un ranking de mejores pizzas encabezado "The Pies Have It", el semanario es francamente pesado en estos días. El número del 9 al 16 de diciembre era de 80 páginas, con varias dedicadas a ayudar a los anuncios deseados. (Naturalmente, hay un negocio de Burlington buscando un "conductor de entrega de cerveza artesanal.")

Seven Days cuenta con una audiencia semanal de 108.000 lectores digitales de 104.200.

"Seven Days solía ser un alt-semanal tradicional, pero cuando Burlington Free Press cortó su personal a cintas, comenzó a agregar gente y a agregar cobertura", dice el profesor de periodismo del noreste Dan Kennedy. "Honestamente, si combinas lo que Seven Days hace todos los días en línea y su edición impresa semanal, hay más en ella que la Prensa Libre".

La Prensa Libre ha sido contratada. El periódico, publicado por primera vez como semanal en 1827, ha sido propiedad durante 50 años por Gannett, la cadena de periódicos gigante que recientemente se fusionó con GateHouse, otra gran cadena de periódicos. En las últimas dos décadas más o menos, la sala de redacción de Prensa Libre ha sido destripada, de casi 70 empleados a tiempo completo a sólo 11.

"Era el papel que siempre recogía o suscribía porque era grueso y tenía todo el material local, estatal y nacional", dice el empresario retirado Bill Schubart, comentarista de La Radio Pública de Vermont. "Pero es moribundo ahora. La sala de redacción ha sido cortada ferozmente.

VTDigger no ha sido inmune a los efectos de la pandemia. En marzo, cortó a un editor de 10 horas a la semana que preparaban historias para informes de radio, un gerente de eventos y un vendedor a tiempo completo. Y sin embargo, lo que está sucediendo en los medios de Vermont sigue llamando la atención. Seven Days fue nombrado recién llamado Periódico del Año de Nueva Inglaterra 2020 por la New England Newspaper & Press Association, aclamado por su "tremenda cantidad de contenido" en relación con otros semanarios de noticias de gran circulación.

Y en enero pasado, el proyecto filantrótónico de periodismo estadounidense anunció que está invirtiendo $900,000 en las operaciones comerciales de VTDigger durante tres años, llamándolo un modelo para noticias sin fines de lucro a nivel nacional. La AJP fue cofundada por el capitalista de riesgo John Thornton, quien en 2008 fundó The Texas Tribune, una organización de noticias digitales sin fines de lucro que cubre las políticas públicas, la política y el gobierno en Texas.

VTDigger y The Texas Tribune son similares, pero no lo mismo.

"Entiendo que somos la única organización sin fines de lucro en línea que publica noticias de última hora, informes de políticas y trabajo de investigación", dice Galloway. "Creo que los tres son importantes para que una organización estatal obtenga los lectores necesarios para sostener las operaciones financieramente".

Ken Hartnett está de acuerdo con esa evaluación. Un veterano periodista que trabajó en el Boston Herald American, The Boston Globe, y el New Bedford Standard-Times, donde se retiró como editor, Hartnett dice que llamó a Galloway hace unos meses porque está impresionado con lo que ella está haciendo y está considerando probar algo así en Massachusetts.

"Los periódicos son lo que nos mantiene unidos como comunidad, pero hay un serio deshilacha porque, en realidad, la economía hace que el viejo modelo sea insostenible", dice Hartnett, que tiene 86 años.

Galloway dice que recibe llamadas de gente como Hartnett un par de veces al mes.

"Es gratificante, pero también un poco preocupante que no hayamos descubierto esto más rápidamente, como industria", dice. "Quiero decir, todavía no hay nada como VTDigger en cualquier parte del país, y no lo digo por arrogancia, sino por tristeza".