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Boletín Semanal Febrero 21, 2021
 

Mientras Facebook y Twitter se examinan, Nextdoor está remodelando la política de un barrio a la vez

Hace un año, el segundo distrito escolar más grande de Delaware estaba en problemas. Un referéndum fallido en 2019, en los talones de los recortes de fondos estatales dos años antes, lo había dejado mirando hacia abajo un déficit de $10 millones que elevó el espectro de despidos de maestros, el fin de los deportes y extracurriculares, y la desaparición de un prometedor programa de la escuela de imán. Para un distrito ya golpeado por un éxodo de familias acotriadas a escuelas privadas y chárter —cuyos 14.000 estudiantes son aproximadamente un 75% no blanco, un 40% de bajos ingresos y más del 20% con necesidades especiales— se sentía como el tipo de golpe que podría resonar durante generaciones.

Líderes y defensores de padres en el distrito, el Distrito Escolar de Christina en Newark, Del., habían estado confiando en el referéndum para aprobar. Sabían que convencer a los residentes para que aumenten sus propios impuestos a la propiedad, a menudo en nombre de los niños que no sean los suyos, nunca fue fácil. Pero habían hecho lo que pensaban que era un caso convincente a través de sitios web informativos, el boca a boca y la divulgación a los medios locales, la misma estrategia que les había ayudado a aprobar una medida similar tres años antes.

Nunca esperaban que la campaña también dependiera, en parte, de su capacidad para contrarrestar la desinformación en Nextdoor, una plataforma más conocida por ayudar a los vecinos a encontrar un buen fontanero o un gato perdido.

En su esencia, Nextdoor es una evolución del vecindario listserv para la era de las redes sociales, un lugar para intercambiar consejos de compostaje, ofrecer servicios de niñera, o quejarse del tipo de la calle que no limpia la caca de su perro. Al igual que muchos listservs de vecindario, también tiene problemas cada vez más bien documentados con el perfil racial, estereotipos de las personas sin hogar,y el despotricamiento político de varias rayas, incluyendo QAnon.

Pero Nextdoor ha evolucionado gradualmente hasta convertirse en algo más grande y más consecuente que simplemente un tablón de anuncios digital: en muchas comunidades, la plataforma ha comenzado a entrar en roles que una vez llenaron los periódicos locales de Estados Unidos. "Como anécdota, Nextdoor ha pasado de ser una especie de sub-Facebook a ser realmente la plataforma principal que escuchas a la gente discutiendo como un vector para noticias locales y eventos y discusiones", dice Emily Bell, directora del Tow Center for Digital Journalism en la Universidad de Columbia.

La compañía ahora opera en unos 268.000 barrios en todo el mundo y, según los informes, ha mirado a salir a bolsa con una valoración de $5 mil millones. Aunque no ha revelado cuántas personas usan su servicio, un funcionario de la ciudad de Chicago le dijo a OneZero que Nextdoor tiene 277.760 usuarios dentro de la ciudad, lo que representa alrededor del 17% de todos los hogares de Chicago, según el cálculo de la ciudad. Si esa tasa de penetración fuera representativa del resto del país, Nextdoor tendría alrededor de 34 millones de usuarios estadounidenses, lo que la convierte en la octava red social más grandedelpaís. En comparación, en 2018 la circulación diaria total de todos los periódicos impresos de EE.UU. fue de unos 30 millones,frente a los63 millones de 1984. (La audiencia de noticias de televisión y los lectores de noticias digitales son significativamente más alto.)

"Como anécdota, Nextdoor ha pasado de ser una especie de sub-Facebook a ser realmente la plataforma principal que escuchas a la gente discutiendo como un vector para noticias locales y eventos y discusiones."

La aplicación tuvo un auge en popularidad durante la pandemia, reportando un salto del 80% en la participación de los usuarios en las dos primeras semanas de marzo de 2020, ya que los vecinos buscaron consejos sobre dónde encontrar papel higiénico y máscaras, y los pedidos de estancia en casa obstaculizaron las interacciones en persona. También se convirtió en una importante herramienta de comunicación para las autoridades locales sobre medidas de cierre, mandatos de máscara y sitios de prueba. A medida que Nextdoor comienza a competir con los sitios de noticias locales para los lectores y los dólares publicitarios, vale la pena preguntarse qué se ha ganado y perdido por ese cambio, y si es de interés público.

Lo que hace que esa pregunta sea difícil de responder es que Nextdoor es fundamentalmente opaca. No puedes ver publicaciones desde fuera de tu propia configuración regional y no hay análisis públicos sobre qué tipos de publicaciones funcionan bien o mal. Al informar de esta historia, me puse en contacto con Nextdoor cuatro veces durante un período de tres meses. La compañía nunca respondió. Finalmente decidí escribir sobre ello principalmente a través de la lente de mi propia red, en la pequeña ciudad de Newark, Delaware, población 33.000. (También obtuve acceso a la red Nextdoor para el barrio de Wicker Park de Chicago, un enclave urbano gentrificado, y hablé con investigadores y usuarios en otros lugares.)

En Newark, he tenido un asiento en primera fila para el surgimiento de Nextdoor como una fuerza en la política local, con el referéndum del distrito escolar como una cuenca hidrográfica. A medida que se acercaba el referéndum de 2019, vi postes de Nextdoor afirmando que el distrito estaba despilfarrando dinero, que sus administradores estaban corruptos y que ya gastaba más dinero por estudiante que ciertos otros distritos con puntajes de prueba más altos. El último de ellos era cierto, pero dejó fuera el contexto en el que Christina alberga tanto la escuela estatal para sordos como su programa de autismo más grande.

Los defensores del distrito me dijeron más tarde que habían querido publicar contraargumentos en la plataforma, pero que se vieron obstaculizados por la estructura descentralizada de Nextdoor. Algunos oficiales del distrito, por ejemplo, ni siquiera podían acceder a las publicaciones y discusiones que ocurren en la ciudad de Newark, porque solo eran visibles para otros residentes de Newark, y vivían fuera de las fronteras de la ciudad. (La sede del distrito está en la cercana Wilmington.)

Después de que el referéndum fracasó, algunos señalaron la desinformación sobre Nextdoor como un factor en su derrota. Como un padre frustrado le dijo al periódico semanal local,el Newark Post:"Es difícil combatir eso, si es donde el público va para obtener información".

El distrito comenzó a planear otro referéndum en 2020. Si fallara de nuevo, las consecuencias serían nefastas.

Lasredes sociales como Facebook y Twitter se han enfrentado a una letanía de escándalos, Nextdoor ha logrado esquivar los titulares y las audiencias del Congreso. Eso puede ser al menos en parte debido a algunas virtudes reales de la forma en que está diseñado. El algoritmo de clasificación de alimentación de Nextdoor se siente menos agresivo optimizado que los de las redes más grandes. No hay tal cosa como "seguidores", por lo que hay poco incentivo para que los usuarios publiquen clickbait o cebo de compromiso. El alcance íntimo de la red, con cada usuario identificado por su nombre real, última inicial y vecindad de residencia, puede hacer que el uso de Nextdoor se sienta menos como un juego de influencia y más parecido, bueno, hablando con sus vecinos. Es difícil volverse viral cuando tu audiencia está limitada a tu área inmediata.

"Buenas noticias", que puede ser difícil de recibir en los noticieros de televisión locales o en la primera página de un periódico, a menudo aparece prominentemente en Nextdoor. Los mensajes más populares en mi red en los últimos meses han incluido uno de un residente elogiando a un restaurante local por sus esfuerzos para alimentar a los hambrientos en Acción de Gracias, y otro de un residente que construyó una elaborada exhibición de tren modelo en su ventana e invitó a las familias con niños a pasar a verlo, como una actividad de invierno segura para Covid. Las mascotas encontradas en Nextdoor parecen ser casi tan comunes como las que faltan. Las personas de la tercera edad han estado usando la aplicación para compartir consejos sobre dónde obtener sus vacunas Covid.

Sin embargo, no todos los efectos de Nextdoor son tan saludables. Una mirada más cercana revela varias características de diseño que tienden a inclinar las prioridades de los barrios hacia los intereses de sus ruedas más chirriantes, a veces a expensas de sus más vulnerables, y a veces a expensas de la verdad.

Nextdoor parece ser más eficaz para amplificar las preocupaciones de calidad de vida de los residentes adoquinado. Al requerir una dirección de correo verificada en el registro, la plataforma excluye sistemáticamentea las personas sinhogar, que a menudo se convierten en chivos expiatorios en las discusiones de Nextdoor, como Rick Paulas explicó anteriormente en OneZero. Aunque las directrices de los usuarios de la plataforma desalientan las discusiones sobre la política nacional,en el último año, Nextdoor ha dibujado el escrutinio de su papel en las discusiones sobre la raza, la clase y el crimen. Rahim Kurwa, profesor asistente de criminología y sociología en la Universidad de Illinois, Chicago, publicó un artículo de 2019 que describe Nextdoor como una "comunidaddigitalmente cerrada".

Una ventana emergente en la aplicación Nextdoor recuerda a los usuarios no discutir la política nacional en el feed principal, pero la política local es juego limpio. Captura de pantalla cortesía de Nextdoor

Los mensajes que advierten de delitos y personas "sospechosas" llegan a los alimentos de Nextdoor desprovistos del contexto que podría agregar un buen reportero local, como poner las tasas de criminalidad locales en una perspectiva histórica o notar causas profundas como el desempleo o los recortes a los servicios sociales. "Tienes la sensación de que la gente disfruta y encuentra el valor del sitio en el trabajo de vigilar a otras personas", me dijo Kurwa. "Ves estas escaladas o estas mini-un-día entra en pánico por que alguien esté 'fuera de lugar'", que a menudo están teñidos racialmente.

Ese es un problema que Nextdoor comparte con otras aplicaciones hiperlocales como Ciudadano y Vecinos, y, para ser justos, con los noticieros de televisión locales, cuyo lema no oficial un escritor de la revista de Nueva York una vez se pinchó como, "Sisangra, conduce."

Un problema más específico de Nextdoor es que, incluso más que otras redes sociales, la plataforma hace que sea difícil para los usuarios distinguir la verdad de la mentira. Puedes publicar una imagen, pero la mayoría de las publicaciones son solo de texto, y publicar un enlace a otro sitio web no se despliega ninguna vista previa del título o la imagen para animar a los lectores a hacer clic, como hacen Facebook y Twitter. Como resultado, los "hechos" citados en apoyo de las opiniones de los usuarios a menudo vienen sin citar.

"Tienes la sensación de que la gente disfruta y encuentra el valor del sitio en el trabajo de vigilar a otras personas".

A diferencia de las principales plataformas sociales, que priorizan las publicaciones originales sobre las respuestas o comentarios, los hilos de respuesta en Nextdoor forman el núcleo de su contenido, un rasgo que comparte con Reddit. Pero Nextdoor carece del mecanismo de invocación y subojo de Reddit para elevar algunas respuestas sobre otras. En su lugar, tiende a salir a la superficie e incluso enviar notificaciones push para los mensajes que están recibiendo el mayor volumen de respuestas, lo que significa que los comentarios controvertidos que dibujan un montón de refutaciones enojadas se amplifican en lugar de enterrados. Los argumentos en Nextdoor tienden a tener un él dijo, ella dijo carácter, independientemente de qué lado tiene los puntos más persuasivos o la preponderancia de la evidencia.

Los moderadores no pagados del sitio no siempre están bien equipados para resolver estas disputas. Los mods de cada vecindario, o "líderes", son residentes que son nominados para el puesto por otros moderadores sobre la base de su"comportamiento y calificaciones",y que aceptan ofrecer voluntariamente su tiempo sin compensación. Pueden decidir eliminar las publicaciones o dejarlas,y cerrar discusiones o dejarlas abiertas, con pocas opciones en el medio. (Los moderadores pueden enviar mensajes en privado al póster, pero no pueden obtener información sobre la contraseña, la rebañar, la comprobación de hechos ni modificar sus publicaciones, y solo el personal de Nextdoor puede prohibir a los usuarios.)

Uno de los moderadores en mi vecindario hasta hace poco fue Chris Hamilton, quien también resulta ser el representante de mi distrito en el Ayuntamiento de Newark. Hamilton me dijo que no tenía intención de convertirse en moderador y nunca ha sido completamente claro sobre cómo sucedió. "Me hicieron moderador justo después de que llegara al cargo", dijo Hamilton en 2017. Mirando la aplicación un día, recordó: "Vi una hoja junto a mi nombre y pensé: 'Oye, eso es interesante'". (Un icono de hoja denota un moderador.) "De repente comencé a recibir correos electrónicos pidiéndome que pesara si este o ese post debería ser prohibido".

Hamilton renunció a su papel de moderador el año pasado, citando la carga de trabajo. En el referéndum del Distrito Escolar de Christina, dijo, observó a personas en ambos lados estadísticas de recolección de cerezas para apoyar su punto de vista, sin nadie que juziera cuáles eran válidas. "Cualquiera con una opinión puede publicar y actuar como un experto", dijo. "Así que a medida que se usa más ampliamente... digamos que ahora tienes que ver la calidad de los mensajes".

A veces parece que la clave para ser escuchado en Nextdoor es la persistencia. Cualquier usuario habitual de la aplicación probablemente puede nombrar algunos de los usuarios más vocales y agresivos en su red, cuyos comentarios parecen aparecer en casi todos los hilos. Si Nextdoor en su mejor es una plaza de la ciudad vecina, Nextdoor en su peor es más como una sección de comentarios en línea inconsistentamente moderada en la que los ignorantes bocazas son personas que también se ven obligados a encontrarse en la vida real.

Tél mejor y peor de la dinámica de Nextdoor estaban en exhibición como las ciudades utilizan la red para distribuir información sobre Covid-19. Los habitantes de Chicago que abrieron su aplicación Nextdoor el 13 de noviembre, por ejemplo, vieron un puesto del alcalde de la ciudad,Lori Lightfoot, encima de su fuente de noticias. En negrita, anunció que un nuevo pedido de estancia en casa entraría en vigor en toda la ciudad el 16 de noviembre. "Chicago, por favor, solo salga de su hogar para satisfacer las necesidades esenciales, incluyendo el trabajo y la escuela", escribió Lightfoot. "En casa, por favor evite invitar a los invitados."

En cuestión de horas, la publicación había provocado cientos de comentarios de los usuarios de Nextdoor. Algunos fueron solidarios. Más estaban enojados.

"¿Puedo aconsejarte que te calles?", Respondió un residente, del barrio Kelvyn Park de la ciudad. "No me estoy encarcelando en casa para que puedas ejercer control y manipulación. Thaaaaaanks." El post fue uno de los más queridos en el hilo. Otra respuesta popular, de un usuario en East Jefferson Park: "Podría descuidar [sic] lo que dicen el Gobernador y el Alcalde. Esta parte de su agenda política". Un residente de Clearing publicó un video reciente de la propia alcaldesa usando un megáfono, sin máscara, en una multituda reunión al aire libre celebrando la victoria de Joe Biden en las elecciones presidenciales. El usuario añadió: "Esto fue la semana pasada en boystown.... Hipócrita."

Las capturas de pantalla muestran un post de Nextdoor del 13 de noviembre de la alcaldesa de Chicago, Lori Lightfoot, anunciando un nuevo aviso de estancia en casa debido a Covid-19 (izquierda), y algunas de las respuestas más populares de los usuarios locales de Nextdoor (derecha).

Las respuestas más airadas y menos basadas en la evidencia se encontraban entre las más populares, y las más visibles, generando hilos de respuesta propios que rápidamente se convirtieron en partidas de gritos. Dado que el algoritmo de Nextdoor a menudo genera notificaciones push para los temas más discutidos, estos argumentos pueden generar bucles de comentarios, dibujando en usuarios que podrían no haberlos buscado de otra manera. Una vez que haya respondido a un subproceso, la aplicación envía actualizaciones a medida que se producen más respuestas, lo que dificulta su omisión.

Las reglas de Nextdoor prohíben publicaciones o comentarios que contengan "información falsa o engañosa sobre Covid-19", pero no prohíben publicaciones que cuestionen órdenes de salud pública. El puesto de Lightfoot claramente se enteró. Sin embargo, el contexto en el que apareció en Nextdoor sirvió para socavar el mensaje, poniendo en duda su legitimidad e instando implícitamente a la gente a ignorarlo.

Al otro lado de esa moneda, las plataformas sociales son cada vez más centrales en las comunicaciones de la ciudad, dijo Han Nguyen, director de estrategia digital para el alcalde Lightfoot.

"Si estás hablando de hiperlocal y no estás pensando en Nextdoor, hay una verdadera oportunidad perdida allí."

Mientras que las cuentas de Facebook y Twitter del alcalde tienen una audiencia más grande, Nguyen dijo en una entrevista telefónica que ve a Nextdoor como llenar un nicho importante entre las plataformas sociales porque trata intrínsecamente a los usuarios como miembros de una comunidad. Nextdoor ofrece a las ciudades la capacidad de publicar mensajes a todos los usuarios dentro de su jurisdicción, que aparecen en la parte superior de los feeds de las personas cuando inician sesión.

Cree anecdóticamente que los usuarios están más involucrados en los problemas locales en Nextdoor que en otras plataformas, con una mayor proporción de comentaristas activos a los que acechan. "Si estás hablando de hiperlocal y no estás pensando en Nextdoor, hay una verdadera oportunidad perdida allí."

Como ejemplo del lado positivo de Nextdoor, Nguyen señaló un post del 7 de diciembre de Lightfoot que decía simplemente: "¿Conoces personalmente a alguien que ha recibido COVID? Háganoslo saber en los comentarios." Cientos de comentarios entraron, la mayoría de ellos respondiendo en las reacciones afirmativas y simpáticas. Nguyen dijo que cree que esos testimonios personales no sólo crearon conexiones humanas, sino que también pueden haber ayudado a personalizar y llevar a casa para los habitantes de Chicago la urgencia de un problema del que a menudo se habla en números y abstracciones.

Nguyen señaló que la compañía envió a un representante para reunirse con él poco después de que Lightfoot asumiera el cargo en 2019, animándola a utilizar la plataforma como herramienta de comunicación. Nextdoor no respondió a mis solicitudes para confirmar esto o compartir datos de uso en otras ciudades.

Dealguna manera, Nextdoor está llenando un vacío dejado por una escasez de medios de comunicación locales. "En las discusiones sobre cómo la gente se entera de las noticias locales, Nextdoor y Facebook Groups son las dos plataformas en línea que más aparecen en nuestra investigación", dijo Emily Bell de Columbia. Bell está ayudando a liderar un proyecto que examina la crisis de las noticias locales y el paisaje que está surgiendo a su paso.

"Cuando estábamos buscando, '¿Cómo es un desierto de noticias?' estaba claro que a menudo hay todo un grupo de plataformas hiperlocales que tradicionalmente no consideramos noticia", dijo Bell. Incluyeron Nextdoor, Grupos de Facebook, subs locales de Reddit y aplicaciones centradas en el crimen como Citizen y Amazon Ring's Neighbors. En ausencia de un medio de comunicación tradicional, "la gente comparte noticias, comenta noticias", dijo. "Pero lo están haciendo en una plataforma como Nextdoor que realmente no está diseñada para noticias, puede ser de la misma manera que Facebook no está diseñado para noticias".

Al igual que Facebook, Twitter y Pinterest, Nextdoor gana dinero cobrando a las empresas para colocar anuncios entre las publicaciones que aparecen en los feeds de los usuarios. Más que esas otras plataformas, Nextdoor se centra en los anunciantes locales, incluidos muchos de los mismos que históricamente sostuvieron los periódicos locales. Al igual que en el periódico local, encontrarás en los anuncios Nextdoor que ofrecen cupones de comestibles, seguro de hogar y clases de yoga, así como una sección de anuncios clasificados.

Si bien Nextdoor no ha sido un factor principal del declive de las noticias locales —Google y Facebook son culpables mucho más grandes, al mando de la mayor parte del gasto de publicidad digital, mientras que Craigslist asestó el golpe principal a la sección clasificada— su ascenso se acerca en un momento en que muchos periódicos locales están temblando en el precipicio. Entre 2005 y 2020, Estados Unidos perdió más de una cuarta parte de sus periódicos locales, según el más reciente informe anual sobre"desiertos de noticias"de la Universidad de Carolina del Norte. Y eso fue antes de la pandemia "supercargada" la tendencia, dijo Penny Abernathy, autora del informe y profesora visitante en la escuela de periodismo de la Universidad Northwestern.

Newark no es un desierto de noticias, pero tampoco es exactamente un oasis. Su única fuente de noticias local es el Newark Post,un periódico semanal gratuito que emplea a un periodista de tiempo completo para escribir y editar la mayoría de los artículos y tomar lasfotos. (También comparte un segundo reportero con otro periódico local en la misma cadena.) Ese periodista de tiempo completo, el editor de correos Josh Shannon, ha llegado a ver a Nextdoor como una espada de doble filo.

"Definitivamente he notado en el último año o dos que Nextdoor parece ser una parte más grande de la conversación", dijo Shannon en una conversación telefónica. "Pero lo raro es que está tan cerrado que es muy difícil tener una idea de lo que está en espiral allí, y obviamente hay una capacidad para que se forme la desinformación". Citó el referéndum del distrito escolar como ejemplo.

Para los periodistas locales, el auge de Nextdoor y otras plataformas sociales también presenta un problema más sutil y a largo plazo. "La mayor frustración que tengo es el poder que le da al gobierno", dijo Shannon.

En el pasado, explicó, los funcionarios públicos necesitaban medios de comunicación locales para sacar su mensaje, por lo que no tuvieron más remedio que aceptar las llamadas de los periodistas. Eso significaba aceptar que su perspectiva formaría parte de la historia, pero sería verificada y reunida con información de otras fuentes, algunas de las cuales podrían cuestionar o contradecir la línea oficial. Por ejemplo, lahistoria del Chicago Tribunesobre el orden de cierre del alcalde Lightfoot enfurecó las noticias con amplios datos de salud pública, entrevistas con expertos, contexto regional y estatal, y discusión de las compensaciones involucradas. Cuando Shannon cubra un crimen o arresto importante por parte de la policía de Newark, buscará registros judiciales y entrevistará a personas que conocieron al sospechoso y a la víctima, dándole la oportunidad de plantear preguntas sobre las acciones de los oficiales.

"Podemos llamar y llamar y llamar y que don't molestarse en llamar de nuevo."

Ahora, Shannon dijo: "Estos medios de comunicación social dan a los gobiernos y agencias de policía y universidades la oportunidad de eludir a los medios de comunicación" y presentar sus declaraciones de prensa al público como toda la historia, a menudo golpeando a la prensa a las noticias. Los lectores de Nextdoor no necesariamente saben tomar la versión de las autoridades de los acontecimientos con un grano de sal, dándoles una imagen unilateral.

Mientras Que Shannon dijo que es afortunado de tener buenas relaciones con muchos funcionarios de Newark, "Definitivamente hay organizaciones y agencias que no sienten que necesitan responder preguntas más porque sienten que tienen otras plataformas para llegar a la gente. Lo publicarán en Nextdoor, lo publicarán en Facebook y volverán a enlazar a su propio sitio web. Podemos llamar y llamar y llamar y que don't molestarse en llamar de nuevo."

Si bien puede servir bien a los anunciantes, Nextdoor hasta ahora muestra pocas señales de que es capaz de reemplazar el periodismo de responsabilidad que definió las noticias locales en su mejor momento, me dijo Abernathy de Northwestern. "En lo que Facebook o Nextdoor son buenos es que, si hay un evento de noticias obvio, son buenos para darte lo que la gente de la comunidad está diciendo es información actualizada. Podría ser que el Piggly Wiggly esté abierto, o que el poder vuelva a su casa. ¿Siempre es verificable? Probablemente no. ¿Siempre puedes traducir eso en lo que significa para ti? Probablemente no.

"Lo que no es bueno para darte", continuó Abernathy, "es lo que históricamente han hecho los mejores periódicos locales, que es darte la información no sólo sobre lo que está sucediendo en el momento, sino sobre cuestiones que están burbujeando justo debajo de la superficie que van a afectar la calidad de tu vida y de las generaciones futuras. Cuestiones relacionadas con la educación, el medio ambiente, la salud, la infraestructura, el desarrollo económico, la política e incluso la parte que algunos economistas llaman el capital cualitativo de una comunidad, su historia cultural".

La sociólogo Sandra Ball-Rokeach, profesora emerita de la Universidad del Sur de California, Annenberg School of Communication and Journalism, dijo que Nextdoor puede desempeñar un modesto tipo de papel de construcción comunitaria conectando a los vecinos en torno a discusiones sobre ciertos temas. Pero estuvo de acuerdo en que no sustituye al periodismo local. Cuando la gente recurre a Nextdoor en lugar de a un periódico local, Ball-Rokeach dijo: "Están conociendo qué fontanero contratar. Están conociendo las últimas controversias sobre los remolques para personas sin hogar en el parque. Pero no están llegando a saber lo que es realmente importante en términos de la toma de decisiones en múltiples niveles de gobierno y cómo esas decisiones están siendo afectadas por varios actores de poder diferentes".

Unmes después del fallido referéndum del Distrito Escolar de Christina en 2019, la junta escolar votó 4-3 para eliminar 63 empleos, con la alternativa en bancarrota y una oferta de rescate estatal. Algunos padres renunciaron a la esperanza; una vecina mía que había estado entre los firmes partidarios del distrito vendió abruptamente su casa y trasladó a su familia a los suburbios de Pensilvania, donde las escuelas públicas están mejor financiadas. Otros que podían pagarlo trasladaron a sus hijos a escuelas privadas, además de una de las tendencias que habían puesto al distrito en forma dura para empezar.

El distrito y sus defensores comenzaron a planear otra campaña de referéndum para 2020, con lo que está en juego ahora desesperado. En el bloque de cortes si fallaban de nuevo no estarían sólo trabajos de maestros y personal, sino deportes después de la escuela, extracurriculares y un naciente y galardonado programa de escuela de imán. De hecho, la junta escolar votó a favor de hacer todos esos recortes un mes antes del referéndum con el fin de equilibrar su presupuesto; sólo si pasara se invirtierían.

Esta vez, su estrategia incluía armar a los partidarios con hechos y contra-argumentos para publicar cada vez que se encontró con críticas en sus respectivas redes Nextdoor alrededor del distrito. "Definitivamente hubo un esfuerzo más cohesivo para proporcionar puntos de conversación a activistas comunitarios", dijo Claire O'Neal, una madre que ganó el nombramiento para la junta escolar más tarde ese año. "Sucedió que Nextdoor era uno de los lugares donde se estaba difundiendo la desinformación".

A medida que se acercaba la elección especial, sucedió algo inesperado: Nextdoor desentíre 50 y 100 respuestas excavadas profundamente en las finanzas del distrito, su presupuesto, los salarios de los administradores y cuáles podrían ser las consecuencias si el referéndum se aproba o fracasó. A diferencia del año anterior, los partidarios del distrito parecían superar en número a sus detractores. Las discusiones fueron uno de los temas más candentes en las redes Nextdoor del área de Newark, haciendo que lo que normalmente sería una elección de baja participación se sienta como un evento de alto riesgo, el tema del que todo el mundo estaba hablando.

El día de las elecciones, el 9 de junio, los lugares de votación tenían líneas al aire libre, una rareza para una elección local de un solo tema. La participación no tuvo precedentes, casi duplicando la de 2019. Y el resultado fue un derrumbe:alrededor del 70% de los votantes aprobaron las cuatro solicitudes de financiamiento, con más personas votando "sí" que el número total que había votado el año anterior. De repente, el futuro del distrito parecía esperanzado de nuevo.

Exactamente qué papel jugó Nextdoor en ese cambio dramático es difícil de desenredar. La opción de votar por correo debido a Covid-19 puede haber ayudado; el sentido de urgencia para el distrito sin duda lo hizo. O'Neal cree que la campaña informal de información nextdoor hizo una diferencia. "Creo que fue un factor en su muerte", me dijo. La lección para el distrito, y otras agencias públicas, cree, es que ya no pueden ganar la batalla de la opinión pública por su cuenta. Tienen que reclutar activamente defensores en la comunidad para que lo asistan en su nombre en Nextdoor y otras redes en línea hiperlocales.

"Sólo requiere más ciudadanos individuales", dijo O'Neal. "Es mucho más trabajo porque hay mucha información por ahí, y depende de ti decidir lo que está bien y lo que está mal. Hay una parte de eso que es hermosa, y hay una parte de eso que es realmente aterrador".