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Asociación Técnica de Diarios Latinoamericanos

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Boletín Semanal Junio 20, 2022
 

En un artículo de octubre de 2019, predije de manera ligeramente cubierta que la edición impresa de USA Today se retiraría dentro de dos años a medida que Gannett y GateHouse completaran una fusión de sus más de 250 títulos regionales.

Avance rápido hasta mayo de 2022, y eso no ha sucedido. Los ingresos de impresión de USA Today representan una parte cada vez menor del total, ya que Gannett persigue un ritmo más rápido de transformación digital. Sin embargo, no hay señales de que la administración planee eliminar la versión impresa en el corto plazo.

¿Cuál es el caso de negocio para continuar? Le pregunté a Maribel Pérez Wadsworth, editora de USA Today y presidenta de noticias de Gannett.

"La edición impresa de USA Today es un producto rentable", respondió, "que continuaremos publicando mientras los lectores lo deseen, y sigue teniendo sentido financiero".

Varias veces en una entrevista de media hora, Wadsworth aludió a una segunda razón: la marca.

USA Today y el resto de la compañía están haciendo una transición gradual a "un negocio en gran parte digital", dijo. Aún así, una portada impresa y la organización tradicional del periódico por secciones son "una parte muy reconocible de nuestra marca".

La distribución hotelera figura en la ecuación de la marca de otra manera. Durante la mayor parte de sus 40 años, una gran parte de la identidad de USA Today fue como el periódico del viajero. Puede contar con encontrar una copia fuera de la puerta de su habitación cuando se despierte.

En estos días, es mucho más probable que los hoteles participantes dejen pilas en la recepción o en un área de desayuno. Algunos se toman, otros no. Pero esos papeles impresos siguen siendo "una bonita valla publicitaria para USA Today", me dijo Wadsworth. "La gente lo piensa, incluso si no toman una copia". Las asociaciones con la experiencia de viaje pasada tienden a ser positivas, por lo que incluso esa mirada rápida es una ventaja para USA Today.

La distribución hotelera recibió un gran golpe durante la pandemia, reconoció Wadsworth, y eso ha acelerado los cambios en el modelo de negocio de USA Today.

Cuando escribí mi artículo de octubre de 2019, la declaración más reciente del editor de Alliance for Audited Media mostró copias pagadas del hotel en 342,000. En los dos informes semestrales más recientes, ese total había caído a 35.000, apenas una décima parte.

Wadsworth dijo que espera un cierto repunte a medida que se reanuden los viajes de negocios y personales, pero no a los niveles anteriores. (Las cadenas hoteleras pagan una tarifa reducida por los papeles y pueden obtener crédito por las copias no tomadas).

Los otros dos componentes de la circulación pagada (suscripciones pagadas individualmente y ventas de una sola copia) han estado cayendo, como en la mayoría de los periódicos, pero mucho más lentamente.

En la declaración del editor para el período de seis meses que finalizó el 31 de marzo, el total promedio de suscripciones impresas pagadas fue de 73,000, aproximadamente un 6% menos que los seis meses anteriores. Las ventas de una sola copia promediaron 41,000, casi un 20% menos.

Otros dos factores están alterando dónde encaja la operación de impresión de USA Today. Solo ha pasado un año desde que USA Today puso un muro de pago parcial para artículos premium y comenzó a impulsar suscripciones pagas solo digitales. (Los periódicos regionales lo habían hecho antes).

Algunos lectores que pagan pueden reducir sus costos cambiando de impresos a digitales. "Ese es un posible efecto", dijo Wadsworth, "pero no estamos tratando de mover a la gente a lo digital" de esa manera.

Tanto en USA Today como en las regionales, donde las ediciones impresas de los sábados se están eliminando gradualmente, la compañía ha estado refinando y promoviendo su edición de réplicas electrónicas. Las ediciones electrónicas en su mayoría duplican el producto impreso de un día. También se pueden ofrecer en los días en que no hay una versión impresa y actualizarse por la noche cualquier día para incluir resultados deportivos tardíos y similares.

Gannett ha decidido aprovechar su mezcla de productos nacionales / regionales en una variación ingeniosa. A partir de febrero, los suscriptores de USA Today digital también pueden acceder a las ediciones electrónicas regionales que les interesen, cualquiera de las más de 200 publicaciones en todo el país en la red usa today, y viceversa.

Es un buen incentivo para que los lectores con inclinaciones digitales se suscriban.

Gannett no desglosa los resultados por propiedad, por lo que las finanzas de USA Today son opacas.

Multiplique el número de suscripción impresa pagada individualmente de 73,000 por la tasa establecida de $ 350 al año y eso produciría aproximadamente $ 26 millones en un año. A $ 2 por copia, en el calendario de impresión de cinco días a la semana de USA Today, eso sería aproximadamente otros $ 21 millones. Eso es papas pequeñas para una compañía con más de $ 3 mil millones en ingresos anuales.

La jefa de comunicaciones corporativas de Gannett, Lark-Marie Anton, cuestionó mis cálculos, pero no dijo por qué. "Estas estimaciones son infundadas y especulativas", escribió por correo electrónico. "No voy a comentar sobre (ellos)".

Los anuncios impresos y digitales de USA Today se pueden comprar juntos o en combinación con periódicos regionales. Wadsworth dijo que en toda la red, incluyendo tanto impresa como digital, la audiencia como proporción de los ingresos está aumentando, pero la publicidad aún contribuye un poco más.

También discutió el lado de los gastos, pero solo de manera general. "Estamos evaluando nuestros contratos con socios de impresión y distribución todo el tiempo", dijo Wadsworth. USA Today está disponible en los 50 estados. Gannett tiene sus propias plantas de impresión en todo el país, pero necesita subcontratar en algunos lugares.

Como he escrito antes, Gannett está en un programa de una década para integrar las operaciones editoriales en USA Today y las regionales. Las historias nacionales se ofrecen hasta las regionales, y las mejores de las regionales fluyen hasta USA Today. Hay oportunidades regulares para colaborar en investigaciones y otros proyectos. Bajo la actual editora en jefe Nicole Carroll, USA Today Network, junto con The Arizona Republic, ganó su primer Premio Pulitzer en 2018 por informar explicativamente sobre el muro fronterizo del presidente Donald Trump..

Con todo eso en su lugar, el costo adicional de producir el contenido editorial y el diseño para las versiones impresas y de edición electrónica de USA Today, creo, sería modesto.

(Wadsworth comenzó su carrera como reportera en el Rockford Register Star en Illinois, pero fue promovida de roles de gestión de noticias en The News-Press en Fort Myers, Florida, a un trabajo de estrategia en la sede de Gannett en 2014. Allí ha sido la impulsora de la transformación digital en el lado empresarial).

Mirando una edición electrónica de USA Today, antes de hablar con Wadsworth, me pareció que casi todas las historias fueron escritas por el personal con un poco de material de associated press. A excepción de la página de cortos de los 50 estados, un elemento básico desde que Al Neuharth lanzó USA Today en el otoño de 1982, las historias parecían durar más de lo que había recordado.

Esa impresión es correcta, dijo Wadsworth. Para eventos especiales como los Juegos Olímpicos y algunas otras grandes historias internacionales, USA Today envía su propio personal, pero por lo demás recurre a la AP.

"Con la elevación (de la capacidad del personal) a lo largo de los años", dijo, "estamos haciendo más análisis y podemos profundizar cuando lo necesitemos". Ambos factores han llevado a una mayor longitud de la historia.

Wadsworth dijo que se pregunta si el péndulo puede haber oscilado demasiado. "Espero que volvamos a (agregar) más historias cortas y al grano. Esos son accesibles: la escritura y los gráficos ajustados siempre ayudan".

Volviendo a cómo me equivoqué en la historia de la edición impresa de USA Today hace dos años y medio: las dos fuentes en las que confié parecían tener acceso al más alto nivel de pensamiento en la compañía que se fusionaba, ya que buscaba $ 2 mil millones en economías. Pero su inteligencia resultó equivocada.

Sigo preguntándome sobre la sostenibilidad de USA Today en la impresión, operando en una base de circulación cada vez menor en un área tan grande. Por otro lado, una tirada pagada de poco menos de 150.000 ejemplares no es nada. Atrás quedaron los días de más de 2 millones de circulación, pero la cifra actual lo coloca por delante de todos menos de los otros tres grandes periódicos nacionales..

El costo del papel, la impresión y la distribución sigue aumentando. En algún momento, es casi seguro que las líneas de ingresos y gastos convergerán de mala manera. Pero probablemente, lo admitiré, no pronto.