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Boletín Semanal Julio 15, 2022
 

Los autores lo consideran "una crisis para nuestra democracia y nuestra sociedad", pero ofrecen una exploración de soluciones prometedoras.

Nuestros Picos, un hito prominente de las montañas Mazatzal en el horizonte oriental de Phoenix, Arizona, está enmarcado por altos cactus saguaro en el desierto. (Shutterstock)

Por: Rick Edmonds

La quinta edición del informe de Penny Abernathy sobre noticias locales en los Estados Unidos, publicado el miércoles, encuentra que 360 periódicos más, casi todos ellos semanarios, han cerrado desde 2019.

Eso se suma a los 2.500 cierres desde 2004 que documentó en informes anteriores. El resultado es aún más "desiertos de noticias" en las comunidades más pobres y rurales y una creciente división entre los que tienen y los que no tienen en el acceso a las noticias locales.

Unainfografía que muestra una visión general del panorama de las noticias locales. En esta imagen, el blanco blanquecino representa áreas sin periódicos locales; azul claro representa áreas con un periódico; las áreas de color azul oscuro tienen múltiples periódicos. (Cortesía: Medill School of Journalism, Media, Integrated Marketing Communications)

Este informe, The State of Local News 2022, en colaboración con la Escuela de Periodismo Medill de la Universidad Northwestern, reúne minuciosamente una base de hechos sobre el panorama de las noticias locales. Pero también se extiende más ampliamente en un análisis de lo que considera "una crisis para nuestra democracia y nuestra sociedad" y una exploración de soluciones prometedoras.

Entre los principales hallazgos:

-De los 100 diarios más grandes por circulación impresa, 40 ya no publican los siete días de la semana en forma impresa. (Entre los de Poynter's Tampa Bay Times).

-Muy pocos periódicos diarios de cualquier tamaño han cerrado, y los cuatro más grandes de ellos estaban en ciudades de dos periódicos. Sin embargo, la presión financiera y la propiedad de la cadena y los fondos de cobertura han vaciado el personal. Muchos de los 1.230 diarios de la nación son tan leves que podrían llamarse "periódicos fantasmas". Se estima que el número total de periodistas que trabajan en organizaciones de periódicos locales ha disminuido en aproximadamente un 60% desde 2005 a 31.400.

Este gráfico compara las tasas de empleo de los periódicos de 2006 (izquierda) a 2021 (derecha). El empleo total en los periódicos ha disminuido en más del 70% en los últimos 15 años. (Cortesía: Medill School of Journalism, Media, Integrated Marketing Communications)

-Los cierres de periódicos desde 2004 promedian dos por semana. El Hendersonville Times-News and Editor and Publisher informó el lunes que el semanario en Mt. Olive, Carolina del Norte, cerca de Raleigh, ha sido cerrado.

-Mientras que Alden Global Capital y Gannett atraen una cobertura nacional detallada, Abernathy ve un "ascenso de los barones de los medios regionales", cadenas menos conocidas como Ogden, Adams, Paxton y CherryRoad, con 50 a 142 títulos. Ahora son los principales compradores de semanarios que salen al mercado.

-El sector solo digital, tanto sin fines de lucro como con fines de lucro, es variado y está creciendo rápidamente. Sin embargo, con 545 sitios estatales y locales solo digitales, la mayoría de ellos empleando a seis o menos periodistas, la huella de las nuevas organizaciones aún no se acerca a cubrir los empleos periodísticos heredados perdidos.

-Los filántropos, empresarios y formuladores de políticas deben redoblar sus esfuerzos en repensar las formas de hacer llegar las noticias locales a aquellos que están desatendidos. "Sin el desarrollo de nuevos modelos comerciales, así como un aumento de los fondos públicos y sin fines de lucro", concluye el informe, "la nación enfrenta la posibilidad de que las noticias locales estén disponibles solo en comunidades prósperas y en crecimiento, donde los residentes pueden pagar por ellas".

Medill y Abernathy prometen cuatro informes adicionales que cubren estos temas con más detalle en los próximos dos meses.

Hablé por teléfono con Abernathy, un profesor visitante, y Tim Franklin, decano asociado senior de Medill (y mi ex jefe cuando era presidente de Poynter), sobre los aspectos e implicaciones más nuevos del trabajo.

A pesar del aluvión de aspectos negativos, ambos conservan un grado de optimismo de que las noticias locales saldrán adelante.

Franklin dirige la Medill Local News Initiative. Tiene tres programas principales además de patrocinar el informe, que Abernathy había producido previamente para la Universidad de Carolina del Norte: un estudio de modelos de negocios emergentes, una herramienta estadística gratuita utilizada por 104 medios para rastrear y retener posibles suscriptores digitales, y un laboratorio de medios colaborativo para el área de Chicago, donde la estación de radio pública se ha fusionado con el Sun-Times.

"Estamos en una crisis (por las noticias locales)", me dijo. "Es una de las historias más grandes de los medios en este momento, tal vez la historia más grande de los medios. Tenemos que resolverlo. ... Dicho esto, todavía tengo esperanza. Hay muchos experimentos prometedores que vale la pena seguir".

Los éxitos, continuó, incluyen los principales periódicos regionales como The Star Tribune en Minneapolis y The Boston Globe, a mitad de camino hacia un exitoso giro hacia lo digital. También: boletines informativos como mecanismo de entrega, incluidos los de Substack que llevan a los periodistas uno a uno a los lectores.

Un gráfico circular que muestra el ecosistema digital local y estatal. (Cortesía: Medill School of Journalism, Media, Integrated Marketing Communications)

Del mismo modo, Abernathy dijo que su trabajo durante más de una década ha identificado muchos periódicos de tamaño mediano que sirven bien a los lectores y han logrado la estabilidad financiera. "Leí dos de ellos fielmente", dijo, The Pilot (con sede en Southern Pines, Carolina del Norte) y Bennington Banner (cerca de su casa de verano en Vermont).

Para que una organización de noticias híbrida o digital funcione comercialmente, dijo Abernathy, ha decidido que necesita tres cosas: la demografía comunitaria adecuada, un propietario local que pueda responder a las necesidades de la comunidad y acceso a capital u otra fuente de financiamiento.

El compromiso de 50 millones de dólares de Stewart Bainum Jr. para lanzar The Baltimore Banner es el ejemplo actual de los tres, dijo, pero no encontrarás a alguien con nada cercano a ese nivel de compromiso en la mayoría de las ciudades (como el propio Bainum descubrió hace un año cuando intentó armar un grupo para comprar toda Tribune Publishing en una guerra de ofertas ganada por Alden).

El informe no incluye a los medios locales de NPR y otros medios públicos. Eso no se entiende como un dis, dijo Abernathy, pero el tiempo y la financiación la obligaron a reducir el enfoque a los periódicos y las nuevas empresas solo digitales.

Desafortunadamente, los esfuerzos de noticias locales más fuertes de NPR también tienden a concentrarse en ciudades grandes y acomodadas, agregó. "De las 17 estaciones de NPR en Carolina del Norte, descubrimos que solo dos estaban produciendo un informe de noticias locales".

Mientras continúa este trabajo, dijo Abernathy, reflexiona sobre algunas preguntas persistentes. "¿Es mejor la competencia o la colaboración, especialmente a medida que más y más organizaciones buscan el mismo conjunto de dólares filantrópicos? ¿O algo de ambos?"

¿La evidencia realmente muestra que los propietarios locales "que salen a almorzar y ven a sus clientes ... tienen una conexión comunitaria que se pierde en las cadenas" y, por lo tanto, mejores resultados, a pesar de la desventaja de costos de operar de forma independiente.

Reservando algunas de esas grandes preguntas para otro día, con esta primera actualización desde 2019, Abernathy y Medill han reunido una gran cantidad de datos y estimaciones útiles. El informe es legible en 40 páginas y ofrece muchos ejemplos de lo que está funcionando, particularmente en el universo de documentos más pequeños y nuevas empresas que han sido la especialidad de Abernathy.

El estudio fue respaldado principalmente por la Iniciativa de Periodismo de Microsoft.