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Asociación Técnica de Diarios Latinoamericanos
Boletín Semanal Septiembre 26, 2022
 

Una amarga disputa de propiedad sobre Graphic-Advocate, de 136 años de antigüedad, ha llevado a una de las partes a iniciar una publicación competidora.

El editor gerente de Calhoun County Phoenix, Tyler Anderson, registra suscriptores. La primera edición del periódico salió el jueves. (Brittany Schmehr/Condado de Calhoun Phoenix)

El 26 de abril, los residentes de Lake City, Iowa, se despertaron con la noticia de que su periódico local, The Graphic-Advocate, se enfrentaba al cierre después de 136 años.

La razón era simple, según una publicación de Facebook del editor Matt Grohe. El periódico no había ganado dinero durante años. El año pasado, había perdido $ 18,000 y estaba en camino de perder aún más este año.

"Ojalá hubiera más drama que hiciera una historia más interesante, como un cuento bastante (sic) con héroes (sic), villanos, damiselas en apuros y una lucha épica contra un edificio monolítico", escribió.

Poco sabía Grohe, la historia apenas comenzaba. Su anuncio desencadenó una cadena de eventos que culminaron en una disputa de propiedad tan enconada que en un momento dado, había dos versiones de The Graphic-Advocate flotando, cada una producida por un editor diferente. Los residentes siguen sin estar seguros de quién es realmente el propietario del periódico.

Grohe, quien trabajó como agente de bienes raíces antes de unirse a Mid-America Publishing, sostiene que es el propietario de The Graphic-Advocate. Pero Chris Nelson, un ex periodista que comenzó su propia compañía de marketing y medios, dice que ahora es dueño del periódico.

Mid-America Publishing, que posee aproximadamente dos docenas de periódicos en Iowa, compró The Graphic-Advocate de una familia de Lake City en 2007. La compañía tenía una buena cultura, dijo Tyler Anderson, quien se unió al periódico como su editor en enero de 2019. Pero las cosas comenzaron a cambiar cuando Grohe se convirtió en presidente en noviembre pasado, dijo Anderson, y la gente comenzó a abandonar la compañía.

El 12 de abril, Anderson recibió un mensaje de texto de Grohe anunciando que cerraría The Graphic-Advocate en menos de un mes. La noticia fue un shock para Anderson, quien había estado tratando de contratar para puestos vacantes en el periódico.

"Fue por mensaje de texto", dijo Anderson. "Quiero decir, vamos, hombre, solo haz el viaje de dos horas y siéntate con nosotros y di: 'Oye, mira, estamos sufriendo. Estamos perdiendo dinero'... Probablemente estaríamos como, 'Bueno, vamos a encontrar algunas soluciones. Hablemos de ello'.

"No es correcto simplemente desconectar".

Creyendo que el público tenía derecho a saber sobre la decisión, Anderson publicó el mensaje de texto en Facebook. Tres días después, Grohe lo despidió.

Cuando Nelson escuchó la noticia, le dijo a Grohe que quería comprar The Graphic-Advocate, pero los dos no pudieron llegar a un acuerdo. Kendra Breitsprecher, propietaria de The Dayton (Iowa) Leader, que fue impresa por Mid-America Publishing en ese momento, también expresó interés en comprar el periódico, y el 26 de mayo, Grohe acordó venderle el periódico por $ 1.

Breitsprecher se hizo cargo del sitio web y las cuentas de redes sociales del periódico, y durante el mes de junio, produjo y distribuyó cuatro números de The Graphic-Advocate. Ese proceso no fue fácil. Mid-America Publishing había dejado el periódico en un "desastre", dijo Breitsprecher. Descubrió varias semanas de correo y mensajes de correo electrónico sin respuesta. La gente había enviado obituarios y avisos legales que nunca se publicaron, y las suscripciones de varios lectores se habían agotado.

Breitsprecher había comprado The Graphic-Advocate con la intención de comenzar su propio "imperio mediático". Durante varios años, había producido The Dayton Leader con su esposo y sus tres hijos, y siempre había querido poseer más de un periódico. Pero rápidamente quedó claro que Nelson podría proporcionar un mejor producto para la comunidad.

"Pudo contratar a un editor gerente y un personal de cinco personas de Lake City, y yo no pude hacer eso. Iba a ser yo y tal vez otra persona", dijo Breitsprecher. "Tenían grandes ideas, y se hizo realmente obvio que lo mejor para Lake City era Nelson Media Company".

El 6 de julio, Breitsprecher vendió el periódico a Nelson por una cantidad no revelada. Ese día, Grohe envió cartas de cese y desistimiento tanto a Breitsprecher como a Nelson, exigiéndoles que dejaran de usar las marcas comerciales de The Graphic-Advocates. Grohe dijo que la venta a Breitsprecher nunca se había cerrado. Ella había firmado un "apéndice de servicio" que permitía a Mid-America Publishing imprimir el periódico a partir de una prueba proporcionada por el Dayton Leader, pero no había firmado el acuerdo de compra real, dijo.

"No se puede asumir que el hecho de que el fracaso de The Dayton Leader en firmar el acuerdo no fue deliberado para evitar aceptar legalmente las partes de responsabilidad del acuerdo", dijo Grohe a Poynter en un correo electrónico. "Hubo una cuestión de appx $ 17,000 en responsabilidad de suscripción que no se resolvió, así como cualquier responsabilidad de The Graphic-Advocate con respecto a los trabajos publicados y el uso pasado de imágenes y contenido creativo".

Pero Breitsprecher cuestionó esto, diciendo que había firmado tanto el acuerdo de compra como el anexo de servicio, y al hacerlo, había asumido el control de las responsabilidades del periódico. También había consultado a su abogado, quien afirmó que había comprado adecuadamente, y luego vendido, The Graphic-Advocate.

Tanto Grohe como Breitsprecher afirman tener documentación de la venta del 26 de mayo, pero se negaron a proporcionar una copia a Poynter.

Grohe luego llamó al banco de Breitsprecher para evitar que cobrara aproximadamente $ 3,000 en cheques que había ganado mientras manejaba el periódico. Entre eso, los honorarios legales y el dinero que gastó en gasolina para entregar The Graphic-Advocate a los quioscos cada semana, Breitsprecher dijo que ha perdido dinero en el acuerdo.

"No puedo hacer nada con ellos (los cheques) a menos que lo lleve a la corte, lo que costaría más que los cheques", dijo Breitsprecher. "Así que todo el dinero que estoy recibiendo del trabajo que hice durante cuatro semanas, no vale nada".

Grohe, que había conservado el acceso al sitio web y las cuentas de redes sociales de The Graphic-Advocate, volvió a poner estas páginas bajo su control, obligando a Nelson a crear duplicados. En un momento dado, había dos sitios web de Graphic-Advocate y páginas de Facebook. Grohe también se negó a transferir el permiso postal del periódico y el apartado postal.

La semana del 11 de julio, tanto Mid-America Publishing como Nelson Media Company imprimieron sus propias versiones de The Graphic-Advocate. Debido a que no tenía un permiso postal, Nelson Media Company no pudo distribuir su edición.

Mientras tanto, los residentes de Lake City inundaron la página original de Facebook de The Graphic-Advocate, que ahora estaba siendo dirigida por Grohe, con comentarios que lo instaban a renunciar al periódico. Muchos estaban molestos porque ahora estaba tratando de reclamar el control de un periódico que originalmente tenía la intención de cerrar. Otros encontraron humor en la situación.

"Siento que estoy en una zona crepuscular de periódicos", escribió un residente de Rockwell City.

La recepción hacia Nelson Media Company, sin embargo, fue más positiva. Parte de eso se debió a Anderson, a quien Nelson había contratado para dirigir el nuevo Graphic-Advocate como su editor gerente. Anderson, quien creció en la cercana Dayton, había pasado años en Lake City, ganándose la confianza de la comunidad.

"Tengo vínculos con esta área, y diría que muchas de las personas aquí, significan mucho para mí", dijo Anderson. "Dicen: 'no desarrolles apegos'. Pero aquí está la cosa: todos somos humanos. Vamos a desarrollar apegos a donde estamos. Y la gente aquí es simplemente fantástica".

Nelson Media Company consideró emprender acciones legales contra Mid-America Publishing, pero eso sería costoso. Además, es probable que tome meses resolver la disputa ya que la pandemia ha obstruido los tribunales locales. La escuela comenzaría pronto, y la comunidad necesitaba un documento que funcionara lo antes posible.

La disputa de propiedad también había "empañado" la reputación de The Graphic-Advocate, dijo Nelson. Publicar dos Graphic-Advocates simplemente confundiría a todos, y la compañía Nelson Media quería ser la "persona más grande" y alejarse de la pelea.

Así que Nelson Media Company decidió comenzar un nuevo periódico: el Calhoun County Phoenix, que lleva el nombre del mítico pájaro. La primera edición sale hoy.

"Queríamos simbolizar un renacimiento en el periodismo comunitario aquí en el condado de Calhoun", dijo Anderson. "Lo que más importa es que cuidemos a las personas. Al final del día, bueno o malo, eso es lo que tenemos que hacer como periodistas y miembros de la comunidad".

Deshacerse del nombre de The Graphic-Advocate significa que Nelson Media Company no podrá publicar avisos legales de la ciudad, una fuente significativa de ingresos. Sin embargo, Nelson cuenta con que la comunidad se reúna en torno al nuevo periódico. También tiene la intención de que el Condado de Calhoun Phoenix comience a trabajar con el lado de marketing de su compañía para proporcionar servicios a las empresas locales.

Cuatro meses después de que Lake City pensara que perdería su único periódico local, la ciudad ahora tiene dos de ellos.

"El periódico encontrará una manera de evolucionar. No creo que sea un medio moribundo, en comparación con lo que mucha gente dirá. Creo que los periódicos de las ciudades pequeñas van a encontrar una manera de vivir", dijo Anderson. "Queremos encontrar al menos alguna manera de mantener vivo y bien el periodismo comunitario durante al menos 135 años más".