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Boletín Semanal octubre 7, 2020
 
  • El Athletic ha resistido un cierre de deportes de meses de duración, ya que los suscriptores se han quedado con el sitio web y la aplicación de deportes.
  • "Debería haber sido el fin para nosotros", dijo el cofundador Adam Hansmann.
  • El Athletic está desarrollando nuevas mejoras de productos, incluyendo una nueva portada y elementos de noticias de última hora, para competir mejor con ESPN.com.

A los ejecutivos de la compañía les encanta proyectar confianza y resiliencia. Pero Adam Hansmann, cofundador de la compañía de noticias deportivas The Athletic, admite que estaba aterrorizado en marzo, cuando la pandemia de coronavirus cerró los deportes en todo el mundo.

"Debería haber sido el fin para nosotros", dijo Hansmann en una entrevista. "Hubo algunos momentos oscuros."

Hansmann dijo que en las dos primeras semanas después del cierre deportivo en marzo, hubo días en que menos de 100 personas se inscribieron en The Athletic, en comparación con "miles" normalmente. El Athletic anunció a principios de junio que había despedido al 8% de su personal y ordenó recortes salariales entre la compañía.

Tres meses más tarde, The Athletic normalmente está agregando más suscriptores por día que nunca y ha alcanzado el hito de 1 millón de suscriptores, dijo el cofundador Alex Mather. Mientras que Netflix y Spotify son los estándares de oro de los medios de suscripción, cada uno con más de 100 millones de suscriptores globales, pocas compañías de noticias tienen más de 1 millón de suscriptores. El New York Times superó los 5 millones de suscriptores digitales a principios de este año. El Wall Street Journal cruzó la marca de 2 millones en febrero.

"Al final, los fundamentos del negocio han demostrado ser realmente fuertes", dijo Hansmann. "Estamos literalmente en el punto de mira."

Sin duda ayuda que los deportes estén de vuelta. Con la Liga Nacional de Fútbol que regresará este fin de semana, los aficionados al deporte estadounidense tendrán partidos de fútbol profesional, béisbol, baloncesto y hockey en vivo al mismo tiempo, una ocurrencia sin precedentes y una bendición para millones de aficionados que fueron relegados a ver documentales ESPN y tenis de mesa internacional a principios de este año.

Rentable... tipo de

Mientras que otras compañías de medios de comunicación han visto que los ingresos publicitarios caen de 20% a 40% este año, Mather y Hansmann acreditaron su modelo de negocio solo por suscripción para mantener a la compañía a flote.

La compañía gana más de $60 millones en ingresos por suscripción pura y tiene ventas de anuncios de podcasts. Eso es suficiente para hacer "nuestra sala de redacción rentable", dijo Mather. En otras palabras, The Athletic, en su conjunto, cuando se añaden ventas y marketing, recursos humanos, costos de computación en la nube, etc., no es rentable. Pero la compañía gana suficiente dinero para pagar a todos sus periodistas y editores, incluidos los gastos de viaje y los beneficios. Mather y Hansmann han tratado de no sobreextensión de la compañía creciendo demasiado agresivamente, trasladándose a nuevos mercados sólo después de haber establecido la rentabilidad en los existentes.

El Athletic publica más de 200 historias al día y ha pasado los últimos cuatro años saqueando periódicos locales en todo el país para recoger a sus escritores deportivos, ofreciendo salarios más altos, opciones de acciones y más estabilidad. La compañía también ha contratado a unas 100 personas para ejecutar tecnología que permite contar más historias visuales, y ha adoptado completamente el podcasting, ofreciendo 120 programas para suscriptores, que pagan un promedio de $64 al año por una suscripción.

No hay planes para priorizar el vídeo, dijo Mather, que es caro de producir, pero normalmente ofrece tasas de anuncios más altas por espectador. Dado que The Athletic no depende de los dólares publicitarios, no es tan importante como lo es en otras compañías de medios.

"No tenemos derechos deportivos ni la columna vertebral de una compañía de televisión", dijo Mather. "Estamos enfocados en lo que somos buenos, que es la palabra escrita y el audio."

Ir global

Acaparando el próximo millón de suscriptores requerirá que The Athletic se expanda a nivel mundial, dijeron Mather y Hansmann. El Athletic ya está en el Reino Unido. , donde se ha centrado en la escritura de fútbol europeo, y planea llevar su cobertura de fútbol a otros países europeos, dijeron los fundadores. El Athletic contrató a Simon Greenberg a principios de este mes como su nuevo jefe de desarrollo de negocios internacionales para explorar nuevas oportunidades.

En los Estados Unidos, The Athletic está desarrollando varias mejoras de productos, como una nueva portada y más elementos de noticias de última hora, para competir mejor con ESPN.com de Disney. Mather dijo que muchos de los escritores y columnistas más pagados y conocidos de la compañía, algunos de los cuales albergan podcasts dirigidos por The Athletic, podrían ser llamados a dar reacciones de audio rápidas de cinco minutos a las noticias de última hora, además de piezas de reacción más cortas. 

"Gran parte de las últimas noticias están sucediendo en Twitter en este momento, pero debería estar en The Athletic", dijo Mather. "Si algo sucede, usted debe saber en el atletismo. Parte de nuestro producto es traer tweets, pero tenemos que cerrar esa brecha entre el tweet inicial y esa historia profunda que se publica de seis a 10 horas más tarde".

La compañía también ha comenzado recientemente a agrupar suscripciones con el sitio web de negocios de Bloomberg y regalar un año libre a ciertos suscriptores de T-Mobile. El Athletic no recibe dinero de su acuerdo T-Mobile, dijo Mather. Más bien, la compañía espera que la prueba gratuita de un año muestre el valor del contenido a una nueva audiencia.

"Estamos viendo que muchas empresas de suscripción digital se alejan de la prueba gratuita de 30 días, que solía ser estándar", dijo Eric Stromberg, fundador y socio director de Bedrock, una firma de capital riesgo que co-lideró la ronda de financiación de la Serie C de 40 millones de dólares de The Athletic en 2018 y lideró su serie D de 50 millones de dólares en enero, valorando la compañía en unos 500 millones de dólares. "Si el ensayo es un año, les permite demostrar valor y construir nuevos hábitos de consumo".

Las empresas de suscripción digital siguen siendo un fenómeno relativamente nuevo, señaló Stromberg, que también está en el consejo de The Athletic. Señaló a Duolingo y Peloton como otras compañías que están mostrando que la gente pagará por el contenido que ama en Internet.

"Mucha gente mirará Netflix o Spotify y preguntará '¿son sólo anomalías?'" Stromberg dijo. "O en realidad, ¿estamos viendo un surgimiento de un nuevo y poderoso modelo de negocio? Son una prueba de que la suscripción puede escalar igual que los modelos basados en transacciones y anuncios".

Pero todavía no está claro cómo Stromberg va a monetizar la inversión de su firma. Por lo general, Bedrock tiene un horizonte de inversión de cinco a 10 años antes de que presione para salir de una inversión. Stromberg reconoció que The Athletic "puede acercarse a 10 años" antes de empezar a discutir los planes finales con Mather y Hansmann. El Athletic ha recaudado $139.5 millones hasta la fecha y no tiene planes de recaudar más, dijo Mather y Hansmann.

Las agresivas tácticas de crecimiento del Athletic han hecho que algunas personas sean escépticas sobre la trayectoria de la compañía. Eric Jackson, fundador de EMJ Capital, un fondo de cobertura que se especializa en inversiones en medios y tecnología, tiene curiosidad sobre cuántos clientes están revolcándose y la distribución de cuántas personas están pagando el precio completo en lugar de las ofertas promocionales.

"¿Quién sabe cuál es su historia de crecimiento real?", Dijo Jackson. "Soy escéptico."

Los cofundadores dijeron que no están pensando en las estrategias de salida. En su lugar, solo se centran en hacer crecer la empresa y a atenerse a los deportes. No hay planes de ramificarse en otras verticales, dijeron.

"Nuestros inversores han sido y siguen siendo increíblemente pacientes", dijo Mather. "Simplemente no pensamos en la salida, y no sabemos el lado positivo aquí. Hay muy pocas empresas haciendo lo que estamos haciendo. El New York Times es la punta de la lanza, y están creciendo más rápido que nunca. No sabemos cuál es nuestro techo. Cuando sentimos que sabemos cuál es nuestro techo, entonces es hora de que Adam y yo tengamos una charla. Pero no hemos estado cerca de tener una charla".